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09/12/2022 - 7:04 pm

Ciencia

Estudio de fósil de “Pie Pequeño” arroja luz sobre orígenes humanos

Lograron un mayor conocimiento de la biología de la especie y también, sobre las dificultades que afrontó durante su vida, una hembra adulta

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Reuters
Foto: Reuters

Una sofisticada tecnología de escaneo está revelando secretos intrigantes sobre “Pie Pequeño”, el destacado fósil de un temprano predecesor humano que vivió en el sur de África hace 3,67 millones de años, durante un punto crítico de nuestra historia evolutiva.

Científicos dijeron este martes que examinaron partes completas del fósil, que está casi entero y se encuentra en buen estado de preservación en Diamond Light Source, la instalación de sincrotrón nacional británica. El escaneo se centró en la bóveda craneal -la parte superior del cráneo- y su mandíbula inferior.

Los investigadores lograron no solo un mayor conocimiento de la biología de la especie de “Pie Pequeño”, sino también sobre las dificultades que afrontó durante su vida este individuo, una hembra adulta.

Esta especie mezcla aspectos similares a los monos y los humanos y es considerado un posible antecesor directo de los humanos. Ron Clarke, paleoantropólogo de la Universidad de Witwatersrand que desenterró el fósil en los años 90 en las cuevas de Sterkfontein, al noroeste de Johannesburgo, y coautor del nuevo estudio, identificó la especie como un Australopithecus prometheus.

“En la bóveda craneal pudimos identificar los canales vasculares en el hueso esponjoso que están probablemente implicados en la termorregulación cerebral: cómo se enfría el cerebro”, dijo Amélie Beaudet, paleoantropóloga de la Universidad de Cambridge y líder del estudio publicado en la revista e- Vida.

“Es muy interesante, ya que no teníamos mucha información sobre ese sistema”, agregó Beaudet, destacando que jugó probablemente un papel clave en el aumento por tres del tamaño del cerebro desde el australopiteco a los humanos modernos.

Los dientes de “Pie Pequeño” también fueron reveladores.

“Los tejidos dentales están realmente bien preservados. Era relativamente vieja, ya que sus dientes están bastante gastados”, dijo Beaudet, aunque su edad precisa no ha sido determinado aún.

“Pie Pequeño” -cuya denominación se refiere a los pequeños huesos de los pies, que fueron algunos de los primeros elementos hallados del esqueleto- medía apenas 130 centímetros de alto. Su importancia ha sido comparada a la del fósil llamado Lucy, que tiene unos 3,2 millones de años y es menos completo.

La especie podía caminar totalmente erguida, pero tenía atributos que sugerían que podía trepar aún a los árboles, tal vez para dormir allí y evitar los grandes depredadores. Tenía rasgos faciales parecidos a los del gorila y poderosas manos para trepar. Sus piernas eran más largas que sus brazos, como los humanos modernos, lo que le convierte en el homínido más antiguo conocido con estas características.

TFA

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Ciencia

NASA volverá a tratar de lanzar megacohete a la Luna en noviembre

Artemis es el nuevo programa clave de la NASA para permitir a los humanos volver a la Luna, entre ellos a la primera mujer y persona de color

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NASA volverá a tratar de lanzar megacohete a la Luna en noviembre
Foto: AFP

La NASA declaró el viernes que volverá a tratar de lanzar su megacohete hacia la Luna en noviembre, sin anunciar una fecha precisa para el muy retrasado despegue de la misión Artemis 1.

La agencia espacial estadounidense anunció prepararse para el “despegue de Artemis 1 en el periodo de lanzamiento que se abre el 12 de noviembre y se cierra el 27 de noviembre”.

“En los días que vienen”, funcionarios “identificarán una fecha específica para el próximo intento de despegue”, señaló en un blog.

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Hasta el momento la agencia no había cerrado por completo la puerta a una tentativa en octubre.

Pero el cohete SLS, el más poderoso construido por la NASA, debió ser resguardado en su edificio de ensamblaje, en el centro espacial Kennedy, del huracán Ian, que devastó algunas zonas de Florida.

El cohete no recibió “ningún daño”, precisó la agencia espacial.

Pero “concentrar los esfuerzos” en noviembre permitirá a los empleados de la NASA “ocuparse de sus familias y sus casas tras la tempestad”.

Antes de proceder a un nuevo intento, los equipos deberán realizar numerosas verificaciones, y cambiar o cargar las baterías de algunos elementos.

La NASA ya ha abortado dos intentos de despegue del cohete, a finales de agosto y septiembre, por problemas técnicos.

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Artemis es el nuevo programa clave de la NASA para permitir a los humanos volver a la Luna, entre ellos a la primera mujer y persona de color.

Cincuenta años después de la última misión del programa Apolo, Artemis 1 no llevará tripulación. Debe servir para verificar que la cápsula Orion, en la cima del cohete, es segura para llevar astronautas en el futuro.

XT

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Misión cumplida: nave de la NASA choca contra un asteroide para desviarlo

La nave se estrelló a más de 20 mil kilómetros por hora contra su objetivo

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Foto: @NASA/Twitter

Misión cumplida. La nave espacial enviada por la NASA para desviar la trayectoria de un asteroide impactó este lunes su objetivo, como parte de una novedosa prueba de “defensa planetaria” que debería permitir proteger mejor a la humanidad de una eventual colisión devastadora con un objeto cósmico.

La nave, más pequeña que un automóvil, se estrelló a más de 20 mil kilómetros por hora contra su objetivo, al que alcanzó a la hora prevista, las 23:14 horas. 

Y los equipos de la NASA, reunidos en el centro de control de la misión en Maryland, estallaron de felicidad ante las imágenes espectaculares del asteroide Dimorphos acercándose hasta poco antes del impacto.

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En la transmisión en vivo se podían distinguir claramente las rocas en la superficie gris del asteroide situado a unos 11 millones de kilómetros de la Tierra.

“Nos embarcamos en una nueva era, en la que tenemos potencialmente la capacidad de protegernos de un impacto de asteroide peligroso”, declaró Lori Glaze, directora de ciencias planetarias de la NASA.

Dimorphos mide unos 160 metros de diámetro y no representa ningún peligro para nuestro planeta. Es en realidad el satélite de otro asteroide más grande, Didymos, alrededor del cual giraba en órbita en 11 horas y 55 minutos. La NASA buscaba reducir su órbita en unos 10 minutos para acercarlo a Didymos.

Serán necesarios varios días o quizá semanas para que los científicos puedan confirmar que la trayectoria del asteroide realmente cambió, y lo harán gracias a telescopios en la Tierra que observarán el cambio de brillo cuando el pequeño asteroide pase delante o detrás del grande.

Aunque el objetivo sigue siendo modesto en comparación con el de películas de ciencia ficción como “Armageddon”, esta misión de “defensa planetaria” bautizada como Dart (dardo) permite a la NASA entrenarse en caso de que un gran asteroide amenace un día con impactar la Tierra.

Cámara integrada

La nave viajó durante diez meses desde su despegue en California.

Para alcanzar un objetivo tan pequeño, se dirigió de forma autónoma durante las últimas cuatro horas del viaje, como un misil autoguiado. 

Tres minutos después del impacto, un satélite del tamaño de una caja de zapatos, llamado LICIACube y lanzado por DART hace unos días, debía pasar a unos 55 km del asteroide para capturar imágenes de la colisión, que serán enviadas a la Tierra en las próximas semanas y meses. 

El evento también debía ser observado por los telescopios espaciales Hubble y James Webb, que deberían poder detectar una brillante nube de polvo. 

Todo esto servirá también para comprender mejor la composición de Dimorphos, representativo de una población de asteroides bastante comunes, y por tanto medir el efecto que esta técnica, denominada impacto cinético, puede tener sobre ellos.

Desconocidos

Los asteroides han sorprendido a los científicos en el pasado. 

En 2020, la sonda estadounidense Osiris-Rex se hundió mucho más de lo esperado en la superficie del asteroide Bennu. 

Actualmente se desconoce la porosidad de Dimorphos. “Si el asteroide responde al impacto de DART de una manera totalmente imprevista, en realidad podría llevarnos a reconsiderar hasta qué punto el impacto cinético es una técnica generalizable”, señaló Statler. 

Ninguno de los asteroides conocidos amenaza a la Tierra durante los próximos 100 años.

En sus inmediaciones se han catalogado cerca de 30 mil asteroides de todos los tamaños, a los que les llama objetos cercanos a la Tierra, es decir que su órbita cruza la órbita terrestre.

Los de un kilómetro o más han sido avistados casi todos, según los científicos. Pero estiman que solo conocen alrededor del 40% de los asteroides que miden 140 metros o más, capaces de devastar una región entera. 

“Nuestro trabajo más importante es encontrar” a los que faltan, dijo Lindley Johnson, agente de defensa planetaria de la NASA. 

Cuanto antes se detecten, más tiempo tendrán los expertos para determinar la mejor manera de defenderse de ellos. 

Pero la misión DART es un primer paso crucial, dijo Johnson: “Es un momento muy emocionante (…) para la historia espacial, e incluso para la historia de la humanidad”.

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¡Increíble! Última superluna del año en agosto; te decimos dónde puedes verla

La superluna resalta por su gran brillo cuando transita durante el anochecer

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Foto: @montecristo17xx /Twitter

Prepara tu cobija y aparta la noche del 12 de agosto porque ese día podrás ser testigo de la última superluna del año.

Curiosos eventos astronómicos ocurren anualmente, sin embargo, este será uno de los últimos de este 2022 en los que la luna será la protagonista; gracias a sus características increíbles, no sólo por las distintas facetas que manifiesta en el firmamento, sino por la posición que tiene con relación a la Tierra, es que, en su máximo esplendor, se le ha bautizado como superluna, un evento que es fascinante para los habitantes del planeta.

¿Luna llena o superluna?

La diferencia entre la luna llena y la superluna radica en que esta última ocurre cuando la localización de su órbita se encuentra en el punto más cercano a la Tierra, al mismo tiempo que su fase lunar es llena, mejor conocido como perigeo, de acuerdo con los especialistas de la NASA.

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Otra de las características de la superluna es que resalta por su gran brillo cuando transita durante el anochecer. El fenómeno es posible porque la iluminación de la luna en la superficie de la Tierra es mayor debido al sol, ya que el satélite se encuentra un poco más cerca de lo común, lo que amplifica el tamaño de la luna llena o al menos eso pueden sentir quienes la ven.

¿Dónde y cuándo?

Desde el techo de tu casa y en el mes de agosto podrás ver los detalles del evento astronómico.

De acuerdo con información del Instituto Nacional de Astrofisica, Óptica y Electrónica (INAOE) los primeros cambios de la superluna de Esturión se harán visibles desde la noche del 11 de agosto, sin embargo, los detalles más sorprendentes se verán a partir de las 01:35 horas del centro de México, del viernes 12 de agosto.

¿Superluna o Esturión?

La luna de Esturión esta adecuada a la mayor temporada de bonanza en la época de caza para los nativos norteamericanos, pues, en los lagos del hemisferio norte cazaban peces esturiones, según los registros de The Old Farmer’s Almanac, lugar donde se le asignan los nombres a las superlunas.

La ventaja de este evento es que no se necesita de un gran equipo para poder ver la luna, ya que estos fenómenos generalmente se logran distinguir a simple vista, pero sí es recomendable admirar desde un lugar con la menor cantidad de luz posible para que se logré distinguir con mayor claridad.

CAL

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